Antonio Herrera, Cronista de Felipe II

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María Fe Piquero Saiz es graduada en Información y Documentación por la Universidad Carlos III de Madrid. Ha trabajado como archivera, bibliotecaria y documentalista en diversas instituciones públicas. Actualmente lo hace en la Biblioteca de la AECID contratada por Normadat.


Retrato de Antonio de Herrera.

Antonio de Herrera y Tordesillas (Cuéllar, Segovia 1549- Madrid, 1626) fue Cronista mayor de Indias. Hijo de Inés de Herrera y de Rodrigo de Tordesillas, procurador de Cuéllar. La mayor parte de su infancia y juventud transcurrió en su localidad natal. Dotado de una inteligencia notable, se desarrolló intelectualmente en Italia, donde entró al servicio del príncipe Vespasiano Gonzaga Colomma, con quien se trasladó a Pamplona cuando este fue nombrado virrey de Navarra.

A Herrera se le considera como el primer lector del Quijote, ya que fue el censor que dio el visto bueno para publicar la primera parte de la obra“.

“Dásele licencia y privilegio”: Don Quijote y la aprobación de libros en el Siglo de Oro. Fernando Jesús Bouza.

Herrera fue incorporándose poco a poco al entorno de personalidades influyentes de su tiempo y paulatinamente amasó una pequeña fortuna. Vespasiano Gonzaga se lo presentó a Felipe II como docto historiador, y ese fue el inicio de una relación que Herrera supo aprovechar en su propio beneficio, afianzando su posición en la Corte como escritor, hasta que en 1596 fue nombrado Cronista mayor de las Indias, después de competir por la plaza con Lupercio Leonardo de Argensola y Esteban de Garibay. Dos años después se le nombró Cronista de Castilla.

Cuando Felipe II trasladó la Corte a Valladolid, Herrera también se mudó a dicha ciudad, donde prosiguió con su actividad historiográfica. Herrera ha sido considerado como el primer historiógrafo de América.

La actividad a la que dedicó gran parte de su vida fue la de cronista e historiador, en ella fue muy concienzudo a la hora de localizar y recopilar fuentes documentales y su preocupación por seleccionar las más fiables. Su rigurosidad en los datos, lo que demuestra su elevado concepto de historiador y su evidencia científica, le llevó a achacar falta de rigor en otros autores bien considerados en su tiempo. Esta actitud le llevó a un enfrentamiento manifiesto, entre otros, con Juan de Torquemada, a quien cita en alguno de sus textos.

Estos intelectuales a su vez criticaban a Herrera que su obra estuviera basada en testimonios de otros y no en vivencias propias a lo que él respondió, con una carta dirigida al Marqués de Salinas, en estos términos:

Vespasiano Gonzaga, Virrey de Pamplona.

A las murmuraciones, de que pocos se libraron… que hubo contra mí fueron. I.-Que para escribir esta historia debería haber estado en las Indias… II.-Que no hablo de las Islas Canarias… A lo primero digo que, él que hizo tal oposición… aunque estuvo en Nueva España, tampoco vio todas las Islas… A lo segundo cuanto no hablar… aunque en verdad son el paso para las Indias… estaban poseídas de la Corona de Castilla y León”.

Carta incluida en la Decada Setima

Tampoco los historiadores modernos tienen buen concepto de Herrera, como lo atestigua Ramón Ezquerra en el Diccionario de historia de España:

“Escritor oficioso, careció por tanto de imparcialidad, pero dispuso de abundante documentación… Aparece  como oportunista… intrigante y codicioso… poco escrupuloso…plagió obras enteras, entonces inéditas…”

v.2 p. 352, signatura HIS-0DIC5
Obra propia

Antonio Herrera fue un prolífico escritor de su época, sus trabajos históricos y literarios no solo se centraron en la historia de América. Entre sus obras es posible citar:

Retrato de Felipe II
  • Historia general del Mundo, redactada durante el reinado de Felipe II. La obra se divide en tres partes. La primera abarca los años 1559-1570, aunque comienza el relato en 1554 con el matrimonio de Felipe II y María I de Inglaterra. Se publicó por primera vez en Madrid en 1601. La segunda parte comprende los años 1575 a 1585, se editó al mismo tiempo que la primera y, por último, la tercera parte que se publicó en Madrid en 1612 y abarca los años 1585 a 1598, concluyendo con la muerte del Rey. Esta obra constituye una autentica crónica anual, que no solo narra acontecimientos de España, sino que también incluye otros acontecidos en África, Asia o Pacífico y las Indias.
  • Historia de Portugal y conquista de las islas Azores, publicada en 1582. Una segunda edición de esta obra se publicó en Madrid en 1591, que constaba de 5 volúmenes, en la imprenta de Pedro Madrigal.
  • Sucesos de Milán o Información de hecho y relación de lo que passo en Milán en las competencias… desde el año 1595 hasta el 1598 (1599).
  • Historia de lo sucedido en Escocia é Inglaterra en quarenta y quatro años que biuio Maria Estuarda, Reyna de Escocia…, se publicó en Madrid en 1589.

Herrera también dedicó parte de su vida literaria a la traducción de obras de otros autores al castellano como por ejemplo:

  • Historia de la guerra entre turcos y persianos, de Iuan Tomas de Minadoy (Madrid 1558), traducida del italiano.
  • Batalla espiritual y arte de seruir a Dios, con la Corona y Ledania de la Virgen María… (Madrid 1607), traducida del italiano.
  • Advertencias que los catholicos de Inglaterra enviaron a los de Francia… (1592) traducida del francés.
  • Los cincos libros primeros de los Annales de Cornelio Tacito… (Madrid 1615), traducida del latín.

Realmente la gran obra de Antonio Herrera de Tordesillas es la Historia General de los hechos de los castellanos en Islas y tierra firme del mar Océano, cuya primera parte presentó a finales del año 1598. La obra abarca el periodo comprendido entre 1492 y 1554, conocida como Décadas por adoptar la forma de anales. Consta de ocho décadas en cuatro volúmenes, con diez libros cada uno.

La obra se publicó por primera vez en Madrid entre los años 1601 y 1615 en la imprenta de Juan Flamenco y Juan de la Cuesta en cuatro volúmenes. Herrera tardó 19 años en completarlas, en ese tiempo contó con innumerables subvenciones tanto públicas como privadas para afrontar los gastos.

1. Descripción de las Yndias Ocidentales. Incluida en la introducción. 2. Descripción de la Audiencia de los Charcas.

Herrera redactó casi al unísono que las Décadas una obra titulada Descripción de las Indias Occidentales que inicialmente se concibió como una obra independiente, pero finalmente se incorporó a las Décadas a modo de introducción, aunque en la edición de 1601 estuviera colocada al final de la obra y en ediciones posteriores aparezca al principio.

Cada Década cuenta con portada propia y cada una de ellas es diferente, adornada con grabados de conquistadores, caciques y diversos aspectos de América.  Incluye 16 mapas que se encuentran en la introducción de la obra, entre los que destacan la Avidencia de los Charco, Descripción de la Provincia de Chile o Descripción de las Yndias Occidentales.

Descripción de las Décadas:

  • 1ª Década.
    Narra los hechos ocurridos entre el Descubrimiento de América hasta la llegada de Hernán Cortes a México. En la portada de esta Década se pueden ver los retratos de los Reyes Católicos o el Almirante Cristóbal Colón. La portada de la primera Década contiene el único retrato de Antonio Herrera que existe.
  • 2ª Década.
    Narra la Conquista del Perú y la Península del Yucatán. En la portada de esta parte se aprecian los retratos de Ponce del Reyno de León o Juan de Grijalva.
  • 3ª Década.
    Narra la Conquista de Perú por Francisco Pizarro, con retratos en su portada de Gonzalo de Sandoval o Hernando de Magallanes.
  • 4ª Década.
    Desde la Conquista de Chile por Pedro de Valdivia hasta el final del Reinado de Carlos V. En la portada se hallan los retratos de Pedro de Alvarado, Francisco Pizarro o Diego de Almagro.
Portadas de las Decadas Primera, Segunda, Terzera y Quarta.
  • 5ª Década.
    Narra desde la fundación de la ciudad de San Miguel por Francisco Pizarro a lo que sucedió al Adelantado Don Diego de Almagro al llegar a las tierras de Chile. En esta portada se ven los retratos de los Reyes Incas, Viracocha o Mayta Cápac.
  • 6ª Década.
    Sigue los hechos de la Expedición de Hernando de Soto a la Florida. Con retratos, entre otros, de Gonzalo Ximénez de Quesada, Rodrigo Ordóñez o Sebastián de Belalcázar.
  • 7ª Década.
    Sigue con los hechos del descubrimiento de Chile por Pedro de Valdivia.  Retratos de Pedro de Valdivia, Hernando de Soto o Vaca de Castro.
  • 8ª Década.
    Narra los hechos de la entrada del Virrey Blasco Núñez en Quito hasta la Victoria de Francisco de Hernández en la Batalla de Chuquinga sobre el Mariscal Alonso de Alvarado. Con retratos de Diego Centeno o Pedro de la Gasca.
Portadas de las Decadas Quinta, Sesta, Setima y Octava.

Las Décadas se consideran una obra sin influencia, pues Herrera no vivió las experiencias que describe, acercándolas a los lectores a través de las crónicas y la documentación a la que pudo acceder por su cargo. Entre los numerosos libros y documentos que consultó, destacan los de Fr. Bartolomé de las Casas y Cervantes de Salazar.

Durante el siglo XVII fue reeditada varias veces y traducida al latín y al francés en 1622, y al inglés y al alemán en 1624. La obra fue un éxito en su tiempo, y a lo largo de los años se ha reeditado una veintena de ediciones, la última en 1991 a cargo de la Universidad Complutense de Madrid que sustituyó a la que había editado la Real Academia de la Historia.

La Biblioteca de la AECID posee varias ediciones de esta obra:

Portada a modo de introducción de las Decadas.

Otras obras que posee la Biblioteca de la AECID de Antonio Herrera son:

  1. Elogio de Vaca Castro, signatura 0B-15870.
  2. Por Castilla y por León Nuevo Mundo hallo Colón: historia del descubrimiento de América, signatura 0B-69999

*Imagen de portada Castillo de Cuéllar y dibujo de Miguel Ourvantzoff “Antonio Herrera. Década Quinta” (1532), Historiadores signatura P1L-6.


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biblioaecidmadrid (17 de junio de 2024). Antonio Herrera, Cronista de Felipe II. La reina de los mares. Recuperado 14 de julio de 2024 de https://doi.org/10.58079/11u2l


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